Monthly Archives: August 2014

 

En Junio de 1944, los aliados desembarcaron en Francia, en Normandía para ser más exactos. Su intención era terminar con la guerra antes de Navidad, pero el empeño de las tropas alemanas y su negación a rendirse hicieron padecer a Europa un año más de cruenta guerra. En principio, el frente de Normandía no contaba con muchas tropas para defenderla y las que estaban acantonadas eran de segunda clase, la mayoría provenientes de países ocupados y obligados a reclutarse en el ejército alemán. El estado mayor alemán creía ciegamente (aunque no todo) que el ataque al continente por parte de las fuerzas angloamericanas sería por el Calé situado más al norte en la costa francesa y puerto que está más cerca de las islas británicas.

Es por ello que la presencia de divisiones Panzer en la costa normanda era más bien poca. Así se encontraban en la zona la 21 Pz. Div. (Conocida división Panzer que luchó heroicamente en África) situada entre Caen y Falaise, y con solo el Pz reg. 22, la 12 SS Panzer División“Hitlerjugend” más al sureste, y la Panzer Lehr División al sur de la anterior. En la península de Contentin sólo se encontraba el Panzer batallion 100, formado por carros franceses capturados en el 40.

Las reservas y unidades más poderosas se encontraban más cerca de Calé que de Normandía. Durante el 6 de junio, día del desembarco no se movilizó ninguna división Panzer de la reserva y no fue hasta días más tarde cuando se comenzaron a dar cuenta de que el ataque a Normandía era el verdadero desembarco y no habría otro por Calé. Fue entonces cuando se enviaron las divisiones de reserva al frente, donde los aliados ya tenían una cabeza de playa consolidada y era demasiado tarde para un contraataque alemán.

Así fue como una de las unidades en llegar a Normandía, en este caso desde Alemania, fue el 503 Pz-abt., justo a tiempo de participar en la defensa alemana del sector de Caen. Julio de 1944 “Operación Goodwood”.

El 503 Pz-abt. (Batallón de carros ) fue creado en Neurppin con una mezcla de personal del 5º y 6º regimientos panzer. No estaba compuesto totalmente por carros Tigre y tenía algunos PZIII’s Fue transferido al sector sur del frente ruso en diciembre de 1942 y recibió los Tigre que le faltaban en abril de 1943. Tomó parte en el batalla del Kursk y en septiembre contó sus victorias: 501 carros de combate destruidos, 308 piezas antiaéreas y ocho aviones. En primavera de 1944 fue retirada del frente a un cuartel en Ohrdruf en la región de Turingia para ser reconstruida, pero no recibió sus Tigres hasta el 11 al 17 de junio, cuando la primera compañía tuvo el privilegio de recibir los tipo B conocidos como Tigres reales (Koenigstiger). El comandante de la unidad era el capitán Fromme. La primera compañía era comandada por el teniente Oelmer, la segunda por Baon Von Eichel-Steiber y la tercera compañía por el capitán Walter Scherf quien recibió la cruz de caballero el 23 de febrero de 1944. La compañía del cuartel general del batallón estaba bajo el mando del capitán Wiegand. El batallón recibió ordenes de de salir hacia el frente de invasión a finales de junio y ocho convoyes transportaron la unidad desde Alemania a París en cinco días. Pararon en Dreux el 2 de julio con el frente a todavía 200Km del frente y en cuatro jornadas nocturnas el batallón alcanzó la villa de Rupiere, entre Troan y Moult, al este de Caen.

El 7 de Julio, el batallón estaba en reserva y experimentó el bombardeo a Caen y el 11 de julio fue puesto en alerta a las 5 de la mañana y agregado tácticamente al 22 Pz reg. ( Perteneciente a la 21 división Panzer). Media hora más tarde, la 3ª compañía se dirigió a Collumbelles, al noreste de Caen, y cuando el panzer de cabeza alcanzó un caserío a 3Km del objetivo, carros británicos abrieron fuego. El teniente Koppe, que comandaba uno de los Tigres, formó su sección de carros en escalón a la derecha; y el que iba primero, comandado por el feldwebel Sachs se desvió a la izquierda con su sección, mientras el Barón Von Rosen permaneció en carretera con su tercera sección. Una sección disparaba mientras la otra avanzaba. Una capa gruesa de polvo y humo se levantó entre las casas, y la infantería británica se retiró. Los Tigres no estaban a más de 200 metros del parapeto donde ardían los Shermans mientras el resto huía. Dos de los últimos chocaron entre sí y sus tripulaciones se rindieron con sus brazos en alto. Los británicos perdieron doce Shermans y los Tigres se camuflaron a la espera de que llegara la infantería. El barón Von Rosen bajó de su panzer para examinar los dos Shermans y de los papeles que encontró en su interior dedujo que pertenecían al Royal Armoured Corps. Pero de repente la artillería naval abrió fuego contra el pequeño caserío y cuando el bombardeo cesó, el Capitán Scherf informó al comandante del batallón (Capitán Fomme) que volvía del hospital. El Capitán Fomme recuperó los dos Shermans que habían colisionado ya que todavía estaban operativos. Así, mientras los Tigres de la tercera compañía se retiraban, el barón Von Rosen cogió a dos conductores experimentados con él y pudo llevar los dos carros atrás bajo los cohetes y las ráfagas de ametralladoras de los caza bombarderos aliados.

 

Carros de la 503 escondidos de la aviación

Carros de la 503 escondidos de la aviación

Tras la captura de Caen por parte de los aliados, un cerrojo importante del frente quedaba cerrado y los alemanes esperaban una próxima operación de Montgomery en este sector. Pero ¿sería por el este o por el oeste de la ciudad? En la tarde del 17 de julio, el comandante del Grupo Panzer Oeste, General Eberbach fue llamado por el mariscal de campo Von Kluge quien había llegado para sustituir a Rommel, herido ese día por un Spitfire mientras viajaba en su coche. Elerbach le dijo a Kluge: “Mañana esperamos un ataque a gran escala desde Caen en tres direcciones. Dos divisiones y dos brigadas blindadas están listas en la cabeza de puente; hay dos divisiones y dos brigadas blindadas en Caen; en la línea del frente, al este de la ciudad, hay además tres divisiones y una brigada blindada; y en la segunda línea, dos divisiones y dos brigadas blindadas.” Entonces Von Kluge le preguntó qué posible ataque sería el más factible para el enemigo: ¿El del oeste de Caen o el de la cabeza de puente de la aerotransportada al este de la ciudad? “¿Que terreno cree usted que es el más adecuado para desarrollar el ataque? Elerbach respondió: “El sector que encara el II Cuerpo, entre Breteville-sur-Odon y Juvigny-sur-Seulles.” Es cierto que la batalla de la colina 112 (al este de Caen) estaba todavía en curso se había intensificado desde el 15 de julo, pero los alemanes estaban bien informados de la amenaza en el segundo sector (oeste de Caen) Durante la noche del 16 al 17 de julio, sus aviones de reconocimiento habían tomado fotos con flash del reagrupamiento de la 11ª división acorazada y además, la interrogación de prisioneros había suministrado mucha información interesante. Como confirmó el General Eberbach, el alto mando alemán esperaba una gran ofensiva para el 10 de julio.

En efecto, el General Montgomery había reunido más de 1000 carros para la nueva ofensiva que se llamaría Goodwood, y esos recursos habían sido reunidos bajo el mando de VIII cuerpo de ejército a las órdenes del General O’Connor que tenía tres divisiones acorazadas bajo su mando

Por su parte, los alemanes estaban preparados. Gracias a los puestos de observación y en particular de uno colocado en lo alto de la acería de Colombelles (la posición alemana más al norte), así como del reconocimiento aéreo; se esperaba un ataque en el área al noroeste de Caen y al este del río Orne. Rommel Había reforzado ese frente con dos cuerpos de ejército colocados en tres líneas de defensa.

El campo de batalla elegido era una vasta planicie inclinándose ligeramente desde la línea de comienzo del ataque en el norte (23mts de altitud) hasta la cresta del Cerro de Bourgebus en el sur (63mts de altitud). Era un terreno ideal para un ataque de blindados pero los defensores tenían muchas cartas en la manga. Los pueblos formaban puntos fuertes; la vía del ferrocarril cortaba la línea de avance, formando un obstáculo que lo ralentizaba; y finalmente el Cerro de Bourgebous dominaba el terreno circundante. Esos dos obstáculos fueron usados por los alemanes como ventaja para colocar la segunda y tercera líneas de defensa a lo largo de ellas, y en su mayoría estaban agrupadas bajo una misma estructura de mando. La 16ª División de Tierra de la Luftwaffe, una unidad mediocre, fue virtualmente sacrificada en la primera línea, pero detrás de ella, la variedad de unidades colocadas en la segunda línea fueron unidas entre sí en el Kampfgruppe Luck, bajo el mando de Hans von Luck. Además de su propio regimiento, el 125º de granaderos, tenía a su disposición una de las baterías de la 9ª Werfer-Brigade (lanzacohetes múltiples); el batallón de carros de asalto del Mayor Becker (stug-abt 200); Los panzer IV de la primera compañía del 22ª Pz. Reg., con alrededor de cincuenta carros, y lo más importante de todo, los Tigres de la 503 Pz-abt. En la tercera línea estaban los cañones divisionarios de la 21 División Panzer que dominaba el campo de batalla y los formidables 88’s del III Flak Corps que formaban la última línea de defensa anticarro; más las reservas, la más importante de las cuales era la I SS Cuerpo Panzer.

Operation-Goodwood-map2

 

El 18 de julio comenzó el ataque. Finalmente llegó el momento de Montgomery de ir a la ofensiva, él, que había sido objeto de la critica de los americanos. Incluso el mariscal de aire británico Tedder había apuntado a Eisenhower lo incompetente que era Monty, incapaz del romper a través de las líneas alemanas con sus acorazados sin los colosales bombardeos de la fuerza aérea previos a los ataques con el consiguiente peligro de alcanzar a las líneas de frente aliadas.

El telón se subió a las 05:35h; 1035 Lancasters y hallifax de la RAF lanzaron 5938 toneladas de bombas de entre 200 y 1000 Kg. A las 06:15h 100 bombarderos pesados de la RAF atacaron Cagny. Entonces, a las 07:00h 10 “boses” cada uno de marauders y bostons de la 9ª fuerza aérea estadounidense (USAAF) atacaron el corredor a lo largo del cual las divisiones blindadas iban a avanzar. De cualquier modo, de los 415 bombarderos bimotor que tomaron parte, sólo 318 lanzaron sus cargas sobre el objetivo. A las 07:20h comenzó otro bombardeo, esta vez por parte de la 8ª fuerza aérea estadounidense que duró hasta las 09:30h. Hacia el mediodía el cielo se nubló lo que redujo la efectividad del arma aérea aliada.

El bombardeo tuvo un efecto devastador en las líneas alemanas y el 1º batallón del 22º Panzer, agregado al Kampfgruppe Luck estaba justo debajo. Según testimonios recavados por Paul Carrel, la cuarta compañía sufrió particularmente, tan pronto oyeron el retumbar de los escuadrones de bombarderos, las jóvenes tripulaciones cerraron sus escotillas y buscaron refugio dentro de los Panzers. Pero escucharon el silbido de descenso de las bombas alrededor; sus Panzers se sacudieron como juguetes, en algunos casos se dieron la vuelta por completo y las explosiones resonaban en las planchas del casco. Algunos tripulantes decían que se iban a suicidar mientras otros simplemente perdieron la razón. Los carros que fueron alcanzados se incendiaron o fueron simplemente sepultados. El daño fue también severo para el batallón de carros pesados (503 Pz-abt), la 3ª compañía, que era comandada por el teniente Barón von Rosen, estaba posicionada en los campos aledaños al castillo de Manneville durante el bombardeo, y fue las más duramente afectada. El propio carro el teniente fue dañado, el del sargento Westernhausen fue destrozado por un impacto directo, se incendió y la tripulación que estaba refugiada debajo, murió en el acto. El Tigre del sargento mayor Sachs fue puesto boca abajo por la onda expansiva de una explosión yaciendo boca abajo dentro del cráter de una bomba y dos de sus tripulantes murieron. La explosión fue terrible y el propio von Rosen quedó inconsciente durante dos horas antes de recuperar el sentido e informar al cuartel general del batallón que estaba en “El Castillo”. Para llegar allí tuvo que abrirse camino por un paisaje lunar de cráteres de bombas para descubrir que el castillo había sido destruido y que el personal del batallón había buscado refugio en lo alto de la escalera de la torre que aún quedaba intacta. El capitán Fromme dio la orden de que los carros supervivientes debían ponerse en funcionamiento, y si era necesario, desenterrar los carros y quitar la tierra que bloqueara las aperturas de ventilación. Tras un inmenso esfuerzo, la tercera compañía tenía ocho Tigres disponibles que fueron enviados a contraatacar hacia el oeste, hacia el flanco de las columnas blindadas británicas. La 1ª y 2ª compañías de carros pesados sufrieron menos daños durante el bombardeo y fueron enviadas 12 Km. a retaguardia para antes o después ser atacados en Cagny.

Carro destruido por la aviación enemiga

Carro destruido por la aviación enemiga

A las 7:00h cesó el bombardeo de artillería que había apoyado el aéreo y a las 7:45 comenzó el ataque terrestre. Ocho kilómetros de campos devastados y huertos, se extendían enfrente de la 11ª División Blindada británica; los Shermans del 3º RTR (Regimiento de Tanques Reales) aplastaba una senda de a través de un océano de dorado maíz y la 16ª Luftwaffe había sido aniquilada en el bombardeo, y con ella, la primera línea de defensa alemana. Los que sobrevivieron estaban en estado de shock e incapaces de combatir- más de 430 prisioneros fueron llevados a la retaguardia aliada.

Después de algunas horas, alrededor de las 9:00h, los carros del 3º RTR que habían estado haciendo lentos progresos contra posiciones débiles, se encontraron encarando el primer obstáculo: una vía de tren única que les llevó unos quince minutos cruzarla, y la vía principal quedaba aún lejos.

El Mayor Hans von Luck, que había salido de París, acababa de llegar a su Cuartel General y tomó inmediatamente medidas para hacerse con la situación. Posicionó una batería Flak al oeste de Cagny que abrió fuego contra las columnas blindadas británicas que estaban intentando ya cruzar la vía del tren principal (París Caen). Entonces eran ya las 10:15h, y los carros de un escuadrón de la 11 División Blindada yacían ardiendo en la planicie.

Al mismo tiempo, el Mayor Becker llegó a informar a von Luck que había perdido una de sus baterías de cañones autopropulsados (1/200) en Démouville como resultado del bombardeo, pero dos de ellas estaban intactas y apoyando al batallón de infantería 125 (1/125). Las baterías del Mayor Beck deberían intervenir contra la vanguardia de la punta de lanza acorazada británica y cruzar el fuego de sus cañones de 75 y 105mm con el de la batería antiaérea de Cagny. Eran las 10:15h y la 5ª Compañía del 200 batallón autopropulsado, con base en Prieuré había comenzado a enfrentarse con los carros del 23º de Húsares cuando tuvieron que retirarse a Four , al sur de la línea del tren principal.

Desde Grentheville, algunos cañones antitanque y una docena de cañones de asalto (3/200) se enfrascaron violentamente con los Shermans que lideraban el 3º RTR. De repente, tres de los cañones de asalto del Mayor Becker emergieron de un pequeño bosque a la izquierda y en un par de minutos, la mayoría de los Shermans del Sargento Cresswell fueron destruidos y para escapar de la trampa, los carros británicos se replegaron en formación de escalón derecho. Para entonces eran ya las 11:00h y la infantería no seguía el avance de los carros ya que estaban anclados en los pueblos donde los defensores alemanes habían formado sus puntos fuertes en forma de erizo- Cuverville y Démouville.

En cualquier caso, el 3º RTR estaba haciendo buenos progresos y sus elementos de cabeza, a pesar de las pérdidas, ya estaban a la vista de Hubert-folie, a los pies del Cerro de Bourgebous. Mongomery se sentía exultante y comenzó a preparar el anuncio de su victoria.

Mientras tanto, después de varias horas de gran esfuerzo, bajo el mando del teniente von Rosen, los hombres del 3/503 habían terminado de quitar la tierra de los compartimentos de los motores de los ocho Tigres que quedaban operativos, listos para salir de los campos del castillo de Mannerville y atacar hacia el oeste, sobre el flanco de las columnas blindadas enemigas. Esto es lo que von Rosen contó de lo sucedido: “Formábamos una nueva línea de defensa al suroeste de Mannerville. Estábamos rodeados por cráteres de bombas, alguno de los cuales era de diez metros de diámetro y los conductores de los Panzers se movían con dificultad en ese paisaje lunar, que una vez había sido un laberinto de setos. Me estaba preparando para avanzar hacia Prieuré (al suroeste)”. Pero al hacer eso, los Tigres debían pasar por delante de la batería Flak de Cagny (al sur) y de sus sirvientes que eran expertos en reconocimiento de objetivos aéreos pero que no conocían la diferencia entre los Panzers y los blindados enemigos. Abrieron fuego con todo lo que tenían y destruyeron dos de los carros de von Rosen: El del sargento Schonrock fue alcanzado por un proyectil anticarro y ardió, el del Sargento Muller recibió in impacto que lo atravesó de lado a lado. Otros carros simplemente se incendiaron por el daño sufrido en sus motores causado por el bombardeo, aunque von Rosen pensó en ese momento que había topado con las defensas anticarro británicas. El efecto en la moral de sus hombres fue, en cualquier caso, desastroso y se retiraron de nuevo a Manneville para formar un frente defensivo: de los ocho Tigres de la 3ª Compañía que salieron, sólo uno llegó intacto.

Así, mientras se producía el contraataque de la unidad de Peiper (1ªSS Pz Div) que no relataré aquí, contra los carros del 23º de Húsares; la 11 División Blindada había sido seguida por la División Blindada de los Guardias, que estaba a la vista de Cagny a las 11:00h antes de desplegarse más hacia el este; pero fue retenida allí durante más de seis horas, aguantada por la resistencia de elementos de la II/125º y por la amenaza que suponían los Tigres de la 503 Pz-abt. El 2º de Guardias Irlandeses perdió 9 Shermans en su avance a Vimont, mientras que los Guardias Cold-Stream en su intento de rodear Cagny por el oeste, fueron atrapados por el fuego de los cañones de asalto desplegados en la Granja Prieuré (en las afueras del pueblo). El Sherman del teniente Liddle se incendió; el arma principal del sargento Ferguson fue alcanzada y se destrozó y entonces le llegó el turno al Firefly (Sherman de última generación con cañón de 17 libras) del sargento Mc. Nally. Los cohetes de los Nebelwerfer cayeron sobre ellos creando una gran confusión que paró a la División de Guardias en su camino, imposibilitada de avanzar más hacia el sureste. El Grupo de combate de Luck había detenido a esta formación de élite con el apoyo de los cañones de asalto, los Panzer IV´s y los Tigres de la 2ª y 3ª compañías del 503 Pz-abt.

Pero los Guardias Irlandeses reanudaron su avance y alrededor de las 21:00h, vieron en la distancia un Tigre II (King Tiger), un Tigre I y dos viejos modelos de Panzers IV. Su tripulación estaba sentada bajo los manzanos alrededor de su comandante. El Teniente Gorman estaba a la cabeza del 2º escuadrón del los Guardias Irlandeses y vio la escena – Los alemanes fueron cogidos completamente por sorpresa y corrieron a sus carros que estaban mirando al lado contrario. “Cañón encasquillado, señor” se oyó la voz aciaga del Guardia Schole, el cargador de Gorman. El Tigre II giró su pesada torreta lentamente hacia Gorman y los dos M4 Sherman que lo acompañaban. “Conductor, gira a la derecha. Choca con él –gritó Gorman- y su carro irrumpió a través del seto, corrió por el campo, se deslizó bajo el cañón de 88mm y paró chocando con la rueda tensora derecha (trasera) del Tigre II. Revólveres en mano y armados con granadas, la tripulación irlandesa saltó fuera e hizo prisionera a la tripulación alemana. En ese momento, el otro Tigre puso en su mira al Sherman del sargento Harbison y lo incendió, haciendo volar por los aires a la tripulación con algunas pérdidas. Aprovechando la confusión, la tripulación de Gorman decidió escabullirse, pero entonces él se subió a un Firefly y empezó a dar caza al Tigre I alcanzando la torreta con sus seis proyectiles. Su segundo objetivo era el Tigre II junto con su propio Sherman que había abandonado, incendiándose este último rápidamente, esparciendo el fuego al Tigre. Gorman fue condecorado con la Cruz Militar y su Tigre II, el primero destruido en Normandía fue el único de los cinco carros destruido por los Guardias, frente a los 22 carros perdidos por ellos.

Los alemanes habían conseguido un importante éxito pero no tenían ninguna reserva para enviar a la batalla. Las unidades del1º SS Cuerpo Panzer relevaron a los hombres de la 21 División Panzer que estaban exhaustos y los grupos tácticos del 1º y 12º SS fueron puestos en línea. Poco después de la medianoche del 18 de julio, los Ju88 bombardearon las concentraciones de carros aliados causando numerosas pérdidas.

El 19 de julio, los británicos se metieron ellos solos en varias disputas. A las 16:00h no fueron capaces de tomar Bourgebous encarados con los granaderos de la LAH (unidad de las SS) apoyados por varios Tigres de la 503. A las 18:40h una fuerza blindada compuesta por Tigres y Panteras contraatacaron, pero los Tiphoons fueron llamados y pudieron rescatar a los hombres del 5º RTR(Royal Tank Regiment), forzando a los Panzers a retirarse al refugio del bosque de la Hogue donde mantuvieron su fuego hacia el noreste.

El 20 de Julio una lluvia tormentosa comenzó a caer sobre todo el campo de batalla hundiendo cualquier futura esperanza para la ofensiva aliada. Hubo algunas escaramuzas y los británicos capturaron Bourgebous a las 08:00h. El 21 de julio el VIIº Cuerpo fue relevado por el II Cuerpo Canadiense poniendo fin así a la operación Goodwood.

El Balance:

La ofensiva representó una derrota para Montgomery que le costó a los aliados un total de 314 carros perdidos. Para el 18 de julio ,197 carros, y el 19 de julio, 99 más. El ataque fue conducido hasta una parada y supuso una cierta victoria defensiva para los alemanes quienes, de cualquier modo, perdieron alrededor de un centenar de carros en la batalla. Lo que es realmente importante, es que si bien los aliados habían perdido 314 carros, sólo 140 estaban totalmente inservibles; mientras que los alemanes no tenían refuerzos de hombres ni material. Visto desde ese ángulo, la operación fue un éxito aliado ya que habían inutilizado la capacidad defensiva alemana y, movilizado sus últimas reservas, éstos permanecían incapaces de presentar defensa frente a la próxima ofensiva, cuando llegara.

Ese éxito definitivo ha sido siempre mantenido como ejemplo e incluso hoy, algunos ejércitos que siguen una estrategia defensiva, como Suecia, envían sus cadetes al campo de batalla de Goodwood para aprender como llevar una defensa anticarro. Sobre todo esto están los cañones de 88mm del III Cuerpo Flak, que jugaron un papel decisivo, y en lo que concierne a vehículos blindados, fueron los cazacarros del Mayor Becker que se probaron a sí mismos en el campo de batalla. Los Panteras de Peiper lograron sorprender, mientras que por otro lado, los Panzer IV del 22 Regimiento Panzer (21ª Pz-Div) jugaron un discreto papel, asimismo los Tigres del 503 sufrieron cuantiosas pérdidas. De hecho, la 3ª Compañía dejó el frente, para ser reequipada con Tigre II’s bajo las órdenes del Capitán Scheff, pero nunca reaparecería en Normandía.

Fin

 

Como dejamos en el anterior capítulo, caído Bobruisk el día 29 de Junio, quedaba abierto el camino a Minsk.  Los alemanes, viendo que todo el frente se venía abajo, tomaron medidas desesperadas, como bombardeos a baja altura con Heinkel 177 Greif de áreas de concentración de tropas, que disparaban con todo lo disponible a aquellos grandes pájaros, perdiendo la Luftwaffe rápidamente la cuarta parte de ellos, mientras se trataba de organizar la defensa de Minsk con las fuerzas que llegaban huyendo, a menudo sin armas y muy desmoralizadas, y reforzadas con la 5 División Panzer.

Panzer IV de la 20 División Panzer destruidos cerca de Bobruisk

Panzer IV de la 20 División Panzer destruidos cerca de Bobruisk

Desde tres frentes se aproximaban las fuerzas acorazadas soviéticas, que al menos en la zona de la autopista Moscú-Minsk  fueron  paradas por la 5ª Pz. forzando a Chernyakovskiy a mover la mayor parte de sus fuerzas hacia la zona boscosa del norte de la ciudad,  mientras que por el sur, después de cruzar  por fin el rio Beresina cerca de Murovo el 1 de Julio, el 2 Cuerpo de Tanques  avanzó sin apenas resistencia hacia la ciudad.  Sin embargo, poco podría esperarse del caos que reinaba en la “fortaleza” Minsk. Con  sólo 1.800 tropas combatiendo, 15.000 más sin armas, junto a 8.000 heridos y 12.000 efectivos pertenecientes al cuartel general del Grupo Centro del Ejército, comenzaron a buscar la manera de escapar como fuera de la ciudad. Para colmo de males, y a pesar de haber destruido en una semana cerca de 295 carros soviéticos, la 5ª Pz., habiendo perdido todos sus carros (incluidos los Tigres) y quedando en total sólo 18, recibió la orden de retirarse.  Así que el día 2, visto que no había fuerza capaz de enfrentarse a la avalancha soviética, por fin, en un atisbo de lucidez, Hitler da la orden de evacuar la ciudad. Los rusos, que no paran, entran al día siguiente en Minsk y el principal objetivo de la primera parte de la ofensiva ha sido conseguido. Durante las dos siguientes semanas, la principal tarea de las fuerzas rusas será eliminar los enormes embolsamientos de tropas alemanas que habían quedado aisladas, cumpliendo las estúpidas órdenes de no retirada. Durante la limpieza se desarrollaron importantes batallas, ya que muchas de las divisiones atrapadas estaban aun bien organizadas y con abundante armamento, pero llegar hasta sus líneas, era otro cantar… para la segunda semana de Julio, la falta de comida y municiones era patente, así que en pequeñas unidades, empezaron a infiltrarse entre los rusos, encontrándose de nuevo con los partisanos que les combatieron con saña.

Mientras estas operaciones continuaban, el mando soviético, la STAVKA,  pasó las siguientes órdenes de combate a sus comandantes, llevando sus objetivos hasta las fronteras de antes de la guerra con Polonia y Lituania. EN EL lado alemán, el mariscal Model, se las ingenió para crear una línea defensiva desde Vilna en Lituania hasta Baranovichi, reutilizando las viejas trincheras de la I guerra Mundial y creando un nuevo Ejército con los restos del 9º y nuevos refuerzos, aunque para el 8 de Julio ya se había perdido Baranovichi, y el dia 7 Vilna, con su correspondiente declaración de “fortaleza” desde el OKW,  estaba rodeada por el 5º Ejército de guardias.  Hasta el día 11 no se consiguió el permiso para romper el cerco, que se logró desde fuera por la 6 Pz.Div. logrando escapar unos 3.000, quedando más de 12.000 en el interior, cuando fueron atrapados por los soviéticos el día 13.

Una de las armas más temidas por los alemanes, los cohetes Katiuska

Una de las armas más temidas por los alemanes, los cohetes Katiuska

Al sur, el día anterior, 12 de Julio, la tan esperada ofensiva por el norte de Ucrania fue descubierta por los alemanes, así que fue imposible en esta ocasión la Maskirovka. La Wehrmacht retiró una gran parte de las fuerzas a una segunda línea, previendo la usual barrera salvaje de artillería soviética. El mariscal Koniev, detectando a su vez este movimiento, decició ahorrarse la munición y lanzó a sus fuerzas el día 13 y aunque la disposición alemana, así como su apoyo artillero y de aviación fue mucho mayor que lo que tuvo en su momento el grupo Centro,  la cantidad de hombres y material que lanzaron los soviéticos, que contaron con la ayuda del Frente Bieloruso de Rokossovskiy,  hizo que para el 22 ya hubieran caído las principales defensas alemanas y cogido varias decenas de miles de prisioneros mas.  Los desastres, que en estos meses de verano estaban sucediéndose en todos los frentes, comenzaron a hacer una importante mella en la voluntad y moral de muchos de los combatientes de la Wehrmacht: El sinsentido de las órdenes de resistir hasta el último hombre, con decenas de miles de prisioneros y bajas, el  atentado del 20 de Julio contra el Führer, la marcha de la guerra en el frente occidental y en este oriental, los rusos ya estaban a las puertas de Polonia.  A Lvov, que después de la primera Guerra Mundial era parte de Polonia y la tercera mayor ciudad del país, llegaban las avanzadillas de carros soviéticos el día 17, provocando encarnizadas batallas de carros que hicieron que la ofensiva de Koniev se ralentizara. El 18, Rokossovskiy lanzó una ofensiva apuntando a otra gran ciudad polaca, Lublin, que en dos días hizo que las defensas sucumbieran al imparable río de hombres y material ruso. Así el 20 cayó Brody, última ciudad importante en la frontera de Ucrania con Polonia, el 24 Lvov fue rodeada, pudiendo escapar los alemanes aun en la ciudad durante la noche del 26, desobedeciendo la consabida orden “hasta el último..”, y el mismo 27 cae también Przemyśl, ciudad fortificada polaca, en donde se dieron durante la Primera Guerra Mundial, cruentísimos combates.  Este mismo día Rokossovskiy logra una cabeza de puente en Magnuszew, en el río Vistula, lo que le coloca en una posición inmejorable para amenazar la mismísima capital polaca: Varsovia.  El día 1 de Agosto llega a los suburbios de la misma y en los días siguientes Koniev asegurará también distintas cabezas de puente en el río, así como en Sandomierz.  El Armia Krajowa, (AK), el Ejército Nacional polaco, principal movimiento de resistencia contra la ocupación alemana durante la guerra y con su sede en Londres, comenzó una serie de operaciones destinadas a tratar de asegurar zonas con la perspectiva de que al llegar el Ejército Rojo, el gobierno polaco en el exilio londinense fuera reconocido por Stalin.. cosa nada más

Monumento al Armia Krajowa, eregido recientemente en Poloniua

Monumento al Armia Krajowa, eregido recientemente en Polonia

lejos de las intenciones del inquilino del Kremlin.  De hecho él había creado un gobierno comunista títere ya que sabía que los polacos en Londres no le veían con buenos ojos desde que en 1939 ocupara parte de Polonia, actuando como aliado de Alemania. Más aún cuando acusaciones muy serias recaían sobre la brutalidad de su ocupación y los crímenes cometidos con la matanza de más de 21.000 polacos en los bosques de Katyn a manos de la temida policía soviética NKVD.    Así pues el AK se lanzó a liberar Varsovia, confiando en que los rusos, a pocos kilómetros de ellos, avanzarían y aplastarían a los alemanes en la ciudad, pero los planes de Stalin no eran precisamente el poder ayudar a posibles opositores, por lo que, conocedor de que el Führer no dejaría sin respuesta un desafío de este tipo,  decidió dejar a los alemanes que eliminaran a sus rivales. El levantamiento de Varsovia fue aplastado a principios de Octubre, entre otras con unidades de la peor calaña de las SS: las de Kaminski y Dirlewanger,  llevandose las vidas de unos 200.000 polacos en el proceso, además de la destrucción de la ciudad. Aun cuando los británicos y los norteamericanos le pidieron con insistencia a Stalin que ayudara, este no movió un dedo, con todo el ejército del Primer Frente Bieloruso de espectador de la carnicería… es más trató por todos los medios que los aliados no lanzaran ayuda en paracaídas a los insurgentes del AK.  Este vergonzoso y cruel comportamiento fue una de las chispas que desencadenaría la Guerra Fria.

Volviendo a Bagration; los frentes comprometidos en la lucha no reanudarían la ofensiva hasta Enero, cuando comenzó la operación Vistula-Oder, que sería la preliminar de las que les llevarían hasta Berlín en Abril. Era al resto de frentes a los que les tocaba “mover ficha”: por el norte  Finlandia y las repúblicas bálticas, acabando en Prusia Oriental y por el sur hacia Rumanía, Bulgaria y Hungría.  En total, Bagration había supuesto unas pérdidas de más de 350.000 hombres, incluyendo más de 160.000 prisioneros con destino la muerte para más de la mitad de ellos,  los gulags y para casi 60.000 un vergonzoso desfile por las calles de Moscú.

Prisioneros alemanes por las calles de Moscú

Prisioneros alemanes por las calles de Moscú

El avance de más de 600 kilómetros no fue un paseo de rosas para los rusos.  Perdieron más de 750.000 hombres, de los cuales casi 180.000 fueron muertos, así como más de 5000 carros de combate, cañones, etc.  Bagration, además, le dio alas políticamente hablando a Stalin, como asegurar la caída del Telón de Acero, como Churchill más adelante llamó a la dominación soviética de una gran parte de la Europa Oriental durante cuarenta años.
Está claro, que estas cifras cantan y que la derrota fue la peor que la Wehrmacht encajó en toda la guerra, pero ¿sería la derrota atribuíble a las histéricas órdenes del Hitler? En buena parte sí. Como hemos visto en los dos artículos, una defensa más elástica, permitiendo retroceder a las tropas a puntos más defendibles, habría sido mucho más efectiva que la política de ni un paso atrás y las Festung. Pero no sólo se le puede atribuír a él… La incapacidad alemana de descubrir los preparativos de Bagration, la inflexibilidad en empeñarse en que la ofensiva vendría del norte de Ucrania, y sobretodo, el Ejército Rojo: la aparentemente inagotable fuente de hombres y máquinas, su empuje, capacidad de sufrimiento y determinación, la Maskirovka… todo influyó en el resultado. Resultado, que hasta este año no ha recibido un reconocimiento como tal por parte de Occidente. Obnubilados con el éxito de la campaña en Normandía, año tras año se ha ido negando a Bagration la importancia de lo que fue, y no sólo por el éxito de la operación en sí, si no porque además, de no haberse desarrollado esta campaña al mismo tiempo que la normanda, efectivos de un lado podrían haberse desplazado al otro, y quizá, sólo quizá, el resultado

Noticias del Frente, las caricaturas soviéticas de Hitler hechas por Deni. Merece la pena verlas http://windowsonwar.nottingham.ac.uk/poster/Dispatches-from-the-Front

Noticias del Frente, las caricaturas soviéticas de Hitler hechas por Deni. Merece la pena verlas http://windowsonwar.nottingham.ac.uk/poster/Dispatches-from-the-Front

normando podría haber sido muy diferente; sólo a nivel de divisiones, en Normandía los alemanes tenían 11 divisiones los primeros días del desembarco. En el este, eran 228 divisiones las desplegadas. Ninguna de ellas fue enviada a oponerse a los aliados allí.  Mirándolo desde la parte táctica, durante casi todo Junio y Julio, los aliados habían estado empantanados en una pequeña área, casados con las poco imaginativas tácticas de Montgomery y sólo a partir de la Operación Cobra el 25 de Julio se pudo romper realmente el frente normando, con fallos posteriores que los rusos no cometieron en ningún momento, como el fallo en sellar completamente la bolsa de Falaise.  Ni mucho menos se quiere dar a entender que Normandía fue una operacioncilla.. para nada! Simplemente, nuestro modo de ver la historia, ayudada como dijimos por ese aura (que gusta!!!) de Hollywood (1) nos ha hecho que apenas miremos hacia las batallas que realmente le rompieron la espalda a la Wehrmacht como fueron Stalingrado, Kursk ó Bagration…  Este hecho es innegable y merece un reconocimiento justo, a pesar de lo que podríamos pensar de lo que hicieron Stalin, Kruschev ó actualmente Putin en Georgia, Crimea ó Ucrania.  Son muchos los que abrogan por conmemorar conjuntamente el Día D y la Operación Bagration…  Creo que sería un reconocimiento apropiado a los enormes sacrificios que hicieron millones de hombres y mujeres en aquellos meses hace 70 años.

————-

(1) Conocemos las películas de Hollywood, pero y las de la URSS ó los países aliados a ella? Hay muchas y buenas, aunque con una carga propagandística impresionante. Osvobozhdenie (Liberación) es una monumental película, con miles de extras, material original (carros de combate, armas pesadas y ligeras…), de 8 horas de duración, dividida en cinco partes… Las tomas aéreas de Kursk son impresionantes.. Además hay muchas otras como la checa “Tankova Brigada” ó la yugoslava (más conocida por la participación de distintos países) como “la Batalla del rio Neretva”. La lista es interminable, con películas durísimas como Ven y Mira” ó las modernas “Estrella Roja” ó las novísimas (y bastante irregulares, cada una de ellas) sobre la fortaleza de Brest, Leningrado, Stalingrado ó Tigre Blanco, esta última casi de ciencia ficción. Para elegir!!!