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— viene de http://recon25.com/blog/?p=258

Y como centro clave de la línea Gustav, debido a la importancia estratégica que suponía para el camino hacia Roma, Montecassino estaba presta a ser defendida por fuerzas resueltas a no ceder terreno. Ya en el mes de Diciembre la línea Gustav había sido traspasada por el río Sangro y se dirigían hacia el río Moro, para intentar conquistar Ortona, a orillas del Adriático y con un puerto que podrñia solucionar parte de las necesidades de suministros aliadas. Ortona fue un infierno… llamada la “pequeña Stalingrado”, luchando de casa en casa, abriendo agujeros en las paredes con PIATS y lanzando granadas a través de ellos, entre los días 20 al 28 de diciembre costó a los canadienses y a los paracaidistas alemanes centenares de bajas. Este vídeo de Canal Historia relata el brutal enfrentamiento.

A pesar de estas victorias, el frío invierno, las lluvias torrenciales y sus consecuencias con ríos desbordados y el barro, hicieron que de nuevo se estancara la ofensiva. Evaluando los posibles ataques y rutas, los aliados llegaron a la conclusión de que para avanzar, y llegar a Roma, debían tomar el camino por el valle del Liri, que se juntaba con el río Rápido delante del pueblo de Cassino, formando con la mole de la montaña, la pesadilla peor que un estratega querría encontrarse. Sin embargo, y debido a la importancia de esos 14 siglos de historia que tenía la abadía de Montecassino, el comandante en jefe alemán en Italia, Albert Kesselring ordenó a sus hombres no incluir el monasterio en la línea defensiva, e informó de esto tanto al Vaticano como a los Aliados. Por su parte, el general norteamericano Mark Clark, comandante en jefe del 5º Ejército USA, planeó que en un frente de 30

Albert "sonriente" Kesselring

Albert “sonriente” Kesselring

Mark Clark

Mark Clark

kilómetros, las divisiones 5 y 56 de Infantería del X Cuerpo Británico atacara el día 17 de Enero, atravesando el Garellano, el 19 por la noche, la 46 británica lo pasaría también por su unión con el Liri, para apoyar al  II cuerpo de Ejército USA que atacaría el 20, con la división 36 (Texas) y el cuerpo expedicionario francés del General Juin hacia Monte Cairo, bisagra de las líneas Gustav y Hitler.  Este cuerpo expedicionario francés, es protagonista del importante avance por las montañas perdiendo más de 2.500 hombres en ellas, aunque lo fue también de un hecho, que además, fue permitido (y en cierto modo, espoleado) por el propio Juin: Miles de mujeres y niñas italianas, entre los 11 y los 86 años, (así como casos de niños y hombres) fueron violadas por las tropas argelinas y marroquíes que componían dicho cuerpo expedicionario. Muchas de ellas murieron como consecuencia, así como cerca de 1.000 hombres que trataron de defenderlas. Una película, La Ciociara, protagonizada por Sofía Loren, (que recibió el premio Oscar a mejor actriz por su papel en esta película),  recuerda este terrible acontecimiento.

Volviendo al primer asalto el día 17 de Enero. Las divisiones inglesas se lanzan sobre el Garellano y lo cruzan, pudiendo romper el frente, pero al fallar por parte de la inteligencia aliada en identificar la debilidad de las fuerzas alemanas enfrente, pierden la oportunidad y el General von Senger, jefe del XIV cuerpo Panzer, pide ayuda a Kesselring que envía dos divisiones de panzer-granaderos a reforzar la línea.

El 5º Ejército USA, había tardado seis semanas en avanzar los últimos 11 kilómetros en su camino desde la línea Bernhardt, hasta llegar a la línea Gustav. En ese proceso había sufirdo 16.000 bajas! Con poco tiempo para preparar el ataque y nada para descansar, comienzan el día 20 su ofensiva, y aunque algunas fuerzas de la 36 Texas consiguen pasar el Rápido en dos puntos, pero son aisladas por la 15 división de Panzergranaderos  y aunque el 21 logran atravesar refuerzos, sin apoyo de blindados, tienen que retirarse a sus líneas, cruzando el Rápido, perdiendo cerca de 2.100 hombres en 48 horas.

Como apoyo a estos ataques tratando de desbloquear la situación en Cassino, y tomando a los alemanes totalmente por sorpresa, desembarcan el 22 de Enero en Anzio (operación Shingle), un conglomerado de fuerzas británicas y estadounidenses, en un número cercano a 40.000, entre los que se encuentran rangers, paracaidistas de la 82 USA, comandos británicos, varias divisiones de infantería y batallones blindados. Apenas encuentran resistencia y a medianoche de aquel día, cerca de 36000 hombres y 3200 vehículos, junto con gran cantidad de suministros,  han sido desembarcados.

Cassino y Anzio1943

Cassino y Anzio1943 (ampliar)

Pero el general Lucas, al frente de la invasión, resulta ser muy cauteloso y prefiere acumular todo lo que puede antes de lanzarse a la ofensiva. Cuando lo hace, (el 30!!!), Kesselring que había previsto esta contingencia, movió un grupo de combate (Kampfgruppe) de la 4ª División Paracaidista y la acorazada Herman Goering, solicitando además refuerzos que vendrían desde Yugoslavia y Francia. Pocos podrían imaginar que esta audaz operación, que podría haber sido determinante en aniquilar los efectivos alemanes y tomar Roma en muy poco tiempo, iba a durar 4 largos meses…. Churchill, tan ingenioso como siempre con sus frases, dijo sobre Lucas: “Tenía la esperanza de que estábamos lanzando un gato salvaje en la orilla, pero todo lo que hemos conseguido ha sido una ballena varada”. Para colmo, Kesselring puso  enfrente de Lucas al tenienge general paracaidista Schlemm, que dio mayor eficiencia aún a las operaciones defensivas y después de este a  von Mackensen, comandante del XIV Ejército alemán. Cuando el 30, se lanzan los Rangers americanos a la ofensiva, las escenas de heroísmo son por los dos lados a la vez increibles y espantosas. Una de ellas corresponde al sargento Truman Olson,  que despues de haber perdido a casi toda su compañía en un mano a mano con los alemanes durante 16 horas, consigue atrincherarse en una posición elevada en forma de herradura, y con una única ametralladora mantiene a raya los asaltos alemanes, que van uno a uno eliminando a su gente.

Sgt. Olson

Sgt. Olson

El mismo es herido gravemente, y a pesar de esto, sabiendo lo importante que es la posición, rehusa retirarse y se queda sólo defendiendola. A la mañana siguiente, unos 200 alemanes se lanzan al asalto de la posición, hiriendo de nuevo a Olson,

que rechaza durante una hora y media más el ataque, matando a unos 20 teutones e hiriendo a muchos más, hasta que una granada hace volar por los aires la posición y a Olson, que un año más tarde recibe la más alta condecoración, la Medalla de Honor del Congreso.

El tres de febrero, von Mackensen lanza su contraofensiva habiendo sonseguido reunir cerca de 100.000 hombres para atacar la cabeza de puente, consiguiendo hacer tambalear las líneas aliadas, que gracias al apoyo de la artillería naval y a las fuerzas aéreas consiguen mantener el tipo, algo que en unos meses se repetirá en Normandía, aunque en esta ocasión a punto estuvieron de volver al agua. De hecho el día 16, cuando von Mackensen lanza la operación Fischfang, los aliados tienen que agarrarse a su última línea de defensa en la playa y contraatacar, pero son tantas las bajas por un bando y por otro que no tienen más remedio que parar para reponerse, llegando a una guerra de desgaste y duelos de artillería pesada,  con calibres de más de 200 mm, como el Krupp K5 de la foto de abajo, que se asemejaban a la anterior conflagración mundial, como recordaron veteranos de la I Guerra Mundial presentes en ambas carnicerías.  Una descripción muy interesante, en inglés puede encontrarse en los Archivos de Historia del Ejército USA, aqui.

Anzio Annie

Anzio Annie

En el momento, la operación en Anzio pudo calificarse como un fracaso; Churchill de nuevo: “Anzio fue una historia de grandes oportunidades y esperanzas destrozadas, de hábil comienzo por nuestra parte y rápida recuperación por parte del enemigo, de valor compartido por ambas partes”, consiguiendo al fin que reemplazaran a Lucas por Lucien Truscott .Pero el hecho de atraer tantas fuerzas a este frente, distrayéndolas de Francia, a punto de convertirse en el frente más importante, puede hacer que la balanza del éxito/fracaso, se equilibre al menos un poco.

Mientras en Cassino en sí, proseguían los terribles combates, consiguiendo la infantería americana a primeros de febrero, varios puntos estratégicos, llegando casi a las paredes del monasterio, pero siendo rechazados de nuevo por el 2 Regimiento de Fallschirmjägers. El II Cuerpo de Ejército USA, estaba “quemado”, y el 11 de Febrero después de un intento de asaltar durante tres días la colina del Monasterio y el pueblo de Cassino, fue retirado, siendo sustituído por el cuerpo Neozelandés del general Freyberg, quedando abierta la puerta para la Segunda Batalla de Monte Cassino, con la operación Avenger que comenzaría el 15 de Febrero.

El último día que la abadía de Montecassino estuvo en pie….

El castillo de Cassino siendo pulverizado por la artillería. La Abadía en la colina inmediatamente detrás.

El castillo de Cassino siendo pulverizado por la artillería. La Abadía en la colina inmediatamente detrás.

Abadía de Monte Cassino

Fotografía aérea de la Abadía de MonteCassino, unos dias antes del bombardeo